Revista Literaria Periódico Cultural

15.2.2007 GMT

Artículo/Los chimpancés usaban martillos hace 4300 años

Eran de roca y les servían para romper nueces y frutos

CHICAGO y LONDRES.- Chimpancés del oeste africano utilizaban instrumentos de piedra para abrir frutas secas en tiempos prehistóricos, según un estudio divulgado anteayer que indica que esos animales podrían haber utilizado esta tecnología durante miles de años.

El informe, publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), es el primero que aporta pruebas sólidas para respaldar la teoría de que el uso de herramientas vistas en algunas poblaciones de chimpancés puede ser un hábito remoto. La evidencia proviene del único asentamiento prehistórico de chimpancés conocido en el mundo y ubicado en la selva tropical húmeda de Tai, en Costa de Marfil. Allí, arqueólogos que se encontraban excavando el sitio en 2006 descubrieron "martillos" de piedra de hace 4300 años.

Los investigadores compararon residuos microscópicos de almidón hallados en los utensilios con varias frutas secas que, se sabe, forman parte de la dieta de los chimpancés, pero no de los humanos. Estudios posteriores mostraron que los martillos, rocas de forma irregular del tamaño de un melón, no podrían haber sido el resultado de la erosión natural y eran muy grandes para haber sido empleados por humanos.

Más de 200 generaciones

El descubrimiento indica que este comportamiento de romper las frutas secas ha pasado por más de 200 generaciones de chimpancés en el bosque Tai y que "el material cultural de los chimpancés tiene una larga prehistoria, cuyas profundas raíces están recién comenzando a descubrirse", aseguran los autores, un equipo de científicos canadienses, británicos, alemanes y estadounidenses dirigidos por el arqueólogo Julio Mercader, de la Universidad de Calgary en Alberta (Canadá).

Las primeras observaciones del empleo de herramientas entre poblaciones de simios salvajes datan del siglo XIX, aunque recién desde hace unas pocas décadas el tema comenzó a ser objeto de serios estudios a cargo de expertos que documentaron diferentes usos de instrumentos entre las poblaciones de chimpancés africanos.

El nuevo estudio no sólo demuestra que algunos chimpancés habían desarrollado esta habilidad miles de años antes de lo que se pensaba, sino que también plantea la cuestión del momento en que estos primates adquirieron las habilidades de romper frutos con rocas o usaron palos para "pescar" termitas.

Algunos científicos opinan que los chimpancés desarrollaron estas habilidades imitando a los humanos. Sin embargo, aseguran los autores, hace 4300 años no existía la labranza en el sector del bosque de Tai, por lo que los animales no podrían haber copiado esas prácticas de aldeanos locales.

"No está claro si [los humanos] inventamos esa tecnología de la piedra, o si los humanos y los grandes monos lo heredamos de un antepasado común -afirma Mercader-. En aquella región no había agricultores hace 4300 años, así que es poco probable que los chimpancés hayan adquirido esa técnica imitando a la gente local." Según sostiene, el hallazgo de los utensilios demuestra que "la tecnología no es dominio exclusivo de los humanos".

Los investigadores creen que las herramientas, que podían pesar entre 200 gramos y hasta cerca de 7 kilos, se utilizaron seguramente para cascar cinco variedades de nueces, de las cuales cuatro se cree que no las comían los humanos, pero sí los chimpancés. Para el coautor del estudio, Huw Barton, de la Universidad de Leicester, en Inglaterra, el descubrimiento sugiere que el uso de herramientas entre los chimpancés pudo haber progresado, al menos durante algún tiempo, de forma paralela a su uso por el hombre.

"El primer sitio arqueológico no humano de considerable antigüedad genera ideas interesantes sobre nuestra herencia común con los chimpancés", afirma Alison Brooks, profesora de antropología de la Universidad George Washington e investigadora asociada al Instituto Smithsonian, en los Estados Unidos.

El hallazgo también plantea el interrogante de por qué la capacidad de romper frutas secas es sólo vista en algunas poblaciones de chimpancés, afirma Michael Chazan, profesor de antropología en la Universidad de Toronto, en Canadá. "¿Por qué y cómo este grupo de chimpancés mantuvo el comportamiento de romper frutas secas, mientras otros grupos de chimpancés que vivieron en lugares con la misma disponibilidad de frutas no lo hicieron?", se preguntó.

Agencias: AFP y EFE

Demostración

  • Para demostrar que los fósiles hallados en la selva húmeda africana fueron utilizados por chimpancés, los científicos les pidieron a expertos independientes que identificaran los nuevos restos entre una mezcla de piedras naturalmente rotas y herramientas de piedra utilizadas por el hombre. Los expertos clasificaron correctamente el origen de las rocas en más del 70% de los casos

La Nación Argentina



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